Tackling new threats to Caribbean coral reefs 

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By: Gulf and Caribbean Fisheries Institute (GCFI)

Key Largo, December 11, 2018 Managers from four Mexican marine national parks are visiting the Florida Keys for a technical exchange to address an emerging threat posed to coral reefs by a coral disease that was first documented in Florida and is being now reported in other parts of the Caribbean. 

Marine natural resource managers from the Caribbean have expressed concern about the spread of a previously unknown coral disease that has recently been identified in Florida. The Stony Coral Tissue Loss Disease spreads rapidly and affects some of the slowest-growing and longest-lived reef-building corals, including the iconic brain corals, star corals and pillar corals. Scientists are still uncertain about the cause of the disease. 

“It seems that the threats to our reefs never cease. In Mexico we are very concerned because the disease has been seen since May 2018 at various sites,” commented the representative from Parque Nacional Arrecife de Puerto Morelos, who is a member of the coral disease working group for the Mexican National Commission for Protected Areas, CONANP (from its initials in Spanish). 

Given that this disease is appearing in other parts of the Caribbean, Mexico has initiated a regional monitoring program and is actively networking with international colleagues. This will permit early detection of the disease and enable international cooperation between experts in affected countries, with the aim of taking action to mitigate, restore and evaluate damage to coral reef ecosystems. 

“Through this visit we’re gaining vital new technical knowledge for the detection and correct identification of the stony coral tissue loss disease. Local experts have shared with us their latest approaches to the treatment, follow-up attention and monitoring of affected corals,” explained the representative from the National Park Costa Occidental de Isla Mujeres, Punta Cancún y Punta Nizuc. 

The group is seeing first-hand the impact of this threat to Florida’s coral reefs, and the likely cascading impacts on fisheries and tourism sectors. Together with experts and managers from the US, the visitors are also examining management strategies to help prevent further spread of the disease, for example through disinfection of dive equipment and better management of ballast and waste water from ships. Important lessons that have been learned in Florida are being shared with Mexico about early action planning, inter-agency collaboration, the prioritization of sites for treatment, and communications with fishers and divers. 

“While we work to address this new disease, we have to do everything possible to build the resilience of reefs by reducing the other threats that are well known to us. This means ensuring compliance with fisheries regulations, as well as respecting the conservation zones of our national parks, and applying best practices in marine tourism,” added the representative from Arrecife Alacranes National Park, Cristóbal Cáceres. 

“Given the significance of coral reef ecosystems, it’s necessary that we join forces with scientists, communities and the various authorities involved to find possible solutions to this issue,” commented the representative from Arrecifes de Xcalak National Park and the Biosphere Reserve Banco Chinchorro. 

Marine national park managers from 10 countries and territories in the Caribbean region are connected through MPAConnect, a partnership between the Gulf and Caribbean Fisheries Institute, the NOAA Coral Reef Conservation Program and 30 marine national parks regionally. The exchange visit between Mexico and Florida was organized by MPAConnect, in an effort to respond quickly to a critical need for technical information about the disease and to share evolving management experience between nations. Thanks to Nova Southeastern University for sharing with the group. 

For more information please contact mpaconnect [at] gcfi [dot] org 


Enfrentando nuevas amenazas a los arrecifes coralinos del Caribe 

Key Largo, el 11 de diciembre del 2018 Representantes de cuatro áreas naturales protegidas marinas y costeras están visitando los Cayos de Florida en un intercambio técnico para abordar amenazas emergentes en arrecifes de coral debido a una enfermedad documentada por vez primera en Florida y que ahora se ha reportado en el Caribe. 

Los manejadores de recursos marinos naturales del Caribe han expresado su preocupación por la diseminación de una enfermedad en corales que se desconocía, y que fue recientemente identificada en Florida, Estados Unidos. La enfermedad, conocida como la Pérdida de Tejido en Corales Duros, se disemina rápidamente, afectando a los corales de lento crecimiento y longevos, como son los corales cerebro, estrella y pilares. Los científicos aún desconocen la causa de la enfermedad. 

“Parece que las amenazas a nuestro arrecife nunca cesan. En México estamos muy preocupados ya que esta enfermedad se registró desde mayo 2018 en diferentes sitios” comentó personal del Parque Nacional Arrecife de Puerto Morelos, miembro del grupo de trabajo de enfermedades de coral de la Comisión Nacional de Áreas Naturales Protegidas (CONANP). 

Dado que esta enfermedad está apareciendo en otras partes del Caribe, México ha iniciado un programa de monitoreo regional que permitirá una detección temprana apoyada con la cooperación internacional entre expertos de los países afectados. 

“A través de esta visita a los Cayos de Florida estamos recibiendo nuevo conocimiento técnico para detectar e identificar correctamente la enfermedad de pérdida de tejido de corales duros. Expertos locales han compartido con nosotros sus avances en el tratamiento, seguimiento y monitoreo de los corales afectados”, explicó personal del Parque Nacional Costa Occidental de Isla Mujeres, Punta Cancún y Punta Nizuc. 

El grupo está observando de primera mano el impacto de esta amenaza a los arrecifes de coral de Florida y los impactos sobre las pesquerías y turismo. Junto con expertos y manejadores de Estados Unidos, los visitantes están examinando también estrategias de manejo para prevenir la diseminación, por ejemplo a través de desinfección del equipo de buceo y el manejo de agua de lastre de barcos. Importantes lecciones aprendidas en Florida se están compartiendo con México sobre la planificación, colaboración entre agencias, prioridades de tratamiento y comunicación hacia pescadores y buzos. 

“Mientras trabajamos para abordar esta nueva enfermedad tenemos que hacer todo lo posible por proteger los arrecifes y reducir otras amenazas que conocemos. Esto debe estar de acuerdo con las regulaciones pesqueras y respetando las zonas de protección, conservación y aplicando prácticas de ordenación en turismo” - agregó personal del Parque Nacional Arrecife Alacranes. 

“Es importante unir esfuerzos con el sector académico, social, y las diferentes autoridades. Debido a la importancia que representa este ecosistema, se requiere sumar los esfuerzos para tener soluciones viables” comentó personal del Parque Nacional Arrecifes de Xcalak y Reserva de la Biosfera Banco Chinchorro. 

Los manejadores de las áreas naturales protegidas marinas en 10 países y territorios en el Caribe están conectados a través de MPAconnect, una alianza entre el Instituto de Pesquerías del Golfo y Caribe, el programa de Arrecifes Coralinos de NOAA y 30 áreas marinas protegidas. La visita de intercambio entre México y Estados Unidos fue organizada por MPAconnect como un esfuerzo para responder rápidamente a una necesidad crítica de información técnica sobre la enfermedad y una experiencia de intercambio entre naciones. Gracias a Nova Southeastern University por compartir su tiempo con el grupo. 

Para más información contactar mpaconnect [at] gcfi [dot] org 

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